18 febrero 2014

¿Qué es la optimización de fuentes? (hinting)

Hinting u optimización para pantalla, es el proceso mediante el cual las fuentes son ajustadas para una máxima legibilidad en los monitores de las computadoras. Desde hace ya varios años, los diseñadores de tipografías han venido diciendo que el hinting pronto será algo obsoleto debido a los nuevos avances en hardware y software. Sin embargo en la actualidad la optimización parece ser mas relevante que nunca.

El problema es que las fuentes modernas no están diseñadas en un principio para los 72-96 dpi de resolución que tienen las pantallas de las computadoras, sino para una resolución mas alta de 1200 dpi ó más que se requieren para impresión. Las letras son diseñadas y guardadas como lineas y curvas matemáticamente perfectas para que se vean bien a alta resolución, pero que se pueden distorsionar o volverse ilegibles cuando se convierten a pixeles que se requieren para verse en la pantalla. Y aunque por décadas ha habido mucha discusión acerca de la alta definición de los monitores de computadora, lo cierto es que cualquier teléfono celular puede tomar fotos con una calidad mejor que la que puede mostrar en pantalla el mejor monitor que existe.

Esta es la razón por la que los diseñadores web han sido limitados durante mucho tiempo a solo una docena de fuentes (Verdana, Georgia, Arial, etc) que han tenido que ser ajustadas manualmente para que se vean bien en los típicos tamaños de texto (9-14 pt) que se utilizan en una pantalla de baja resolución. Estas fuentes son tan comunes que muchos usuarios piensan que son gratuitas, pero la verdad es que Verdana, por ejemplo, es probablemente la fuente mas cara y que mas trabajo ha costado producir. Incluye caracteres para escribir en un extremadamente amplio rango de idiomas, y cada uno de esos caracteres ha tenido que ser ajustado para ser legible en cada tamaño de punto entre el 9 y 60 (60pt es una resolución suficiente para mostrar con precisión las letras). En pocas palabras, cada uno de los mas de 890 caracteres que la conforman fue “rediseñado” docenas de veces, una para cada tamaño de punto.

En la ilustración vemos las líneas de la fuente Fedra Sans Screen en varios tamaños. Note la diferentes líneas que han tenido que ajustarse para una optima legibilidad en la pantalla. Cada letra es básicamente diseñada para cada tamaño de punto.
Esto es exactamente de lo que se trata el hinting: Instrucciones de programación que mejoran la rasterización de una fuente, es el proceso mediante el cual matemáticamente las lineas ideales de una fuente son asignadas a los pixeles de un monitor. La optimización puede controlar la altura y anchura de las mayúsculas y minúsculas de una fuente, el ancho de sus lineas individuales, la cantidad de espacio en blanco alrededor de las letras, la altura de las mayúsculas con respecto a las minúsculas cuando se utilizan cursivas, y muchos otros detalles técnicos, todos con la finalidad de adaptarse a la cuadricula de los pixeles. Si esto le parece algo aburrido, y una actividad que consume muchísimo tiempo, lo es! (aun para los diseñadores de tipografía, quienes están acostumbrados a este tipo de actividades tediosas y consumidoras de tiempo).

En el ultimo año ha existido un amplio debate acerca de la @font-face declaration, una función que hace posible para cualquier pagina web mostrar cualquier fuente, liberando a los diseñadores de la dependencia de las “fuentes para web” y abriéndoles un nuevo abanico de posibilidades (como la creación de identidades visuales que sean coherentes tanto en la web como en los impresos). Por otra parte, esto también plantea nuevas cuestiones, incluida una pobre visualización de las fuentes en pantalla de las fuentes que no han sido optimizadas para web. Y como el proceso de optimización es tedioso y consume mucho tiempo y en la mayoría de los casos altamente obsoleto, el 99% de las fuentes, aun las comerciales, no están optimizadas.

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